Введение в экономический лексикон термина "лизинг" (от англ. to lease - брать и сдавать имущество во временное пользование) связывают с операциями телефонной компании "Белл", руководство которой в 1877 г. приняло решение не продавать свои телефонные аппараты, а сдавать в аренду. Однако, первое общество, для которого лизинговые операции стали основой его деятельности, было создано только в 1952 г. в Сан-Франциско американской компанией "United States Leasing Corporation", и таким образом, США стали родиной нового бизнеса.

В начале 60-х годов американские предприниматели перевезли лизинг через океан в Европу, где первая лизинговая компания - "Deutsche lising GMbH" появилась в 1962 году в Дюссельдорфе.

В 80-е гг. в США приобрел распространение лизинг авиационной техники. В эти годы корпорация Мак-Доннела Дугласа сумела за счет новой финансовой политики с помощью лизинга завоевать рынок для своей модели самолета в конкуренции с Боингом. Предложенная Дугласом концепция была названа "Fly before buy" ("летать до того как купить").

В Западной Европе первые финансово-лизинговые общества появились в конце 50 - начале 60-х годов. В Англии первопроходцем современного лизингового бизнеса стала компания "Mercantile Leasing Corporation", учрежденная в 1960 г.

С начала 60-х годов лизинговый бизнес получил свое развитие на Азиатском континенте. В настоящее время основная часть мирового рынка лизинговых услуг сосредоточена в треугольнике "США - Западная Европа - Япония". В Западной Европе лизингодателями выступают преимущественно специализированные лизинговые компании, которые в 75-80% случаев контролируются банками или считаются их дочерними обществами.